La tecnología láser revela enormes ciudades medievales escondidas en la jungla camboyana

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En lo profundo de la jungla camboyana se encuentran los restos de una gran ciudad medieval, que estuvo oculta durante siglos. Las nuevas técnicas arqueológicas ahora están revelando sus secretos, incluida una elaborada red de templos y bulevares, y una ingeniería sofisticada.

En abril de 1858, un joven explorador francés, Henri Mouhot, navegó desde Londres al sudeste asiático. Durante los siguientes tres años viajó mucho, descubriendo insectos exóticos de la jungla que aún llevan su nombre.

Hoy estaría casi olvidado si no fuera por su diario, publicado en 1863, dos años después de morir de fiebre en Laos, a los 35 años.

El relato de Mouhot capturó la imaginación del público, pero no por los escarabajos y las arañas que encontró.

Los lectores fueron cautivados por sus vívidas descripciones de los vastos templos consumidos por la jungla: Mouhot presentó al mundo la ciudad medieval perdida de Angkor en Camboya y su esplendor romántico e impresionante.

"Uno de estos templos, rival del de Salomón, y erigido por algún antiguo Miguel Ángel, podría ocupar un lugar honorable junto a nuestros edificios más bellos. Es más grandioso que cualquier cosa que Grecia o Roma nos hayan dejado", escribió.

Sus descripciones establecieron firmemente en la cultura popular la fantasía cautivadora de los exploradores aventureros que encuentran templos olvidados.

Hoy Camboya es famosa por estos edificios. El más grande, Angkor Wat, construido alrededor de 1150, sigue siendo el mayor complejo religioso en la Tierra, cubriendo un área cuatro veces más grande que la Ciudad del Vaticano.

Atrae a dos millones de turistas al año y ocupa un lugar de honor en la bandera de Camboya.

Saber más

Sigue al equipo arqueológico en Camboya mientras descubren los misterios de Angkor Wat. Mire Jungle Atlantis el jueves 25 de septiembre a las 20:00 BST en BBC Two o visítelo más tarde en BBC iPlayer.

Pero en la década de 1860, Angkor Wat era prácticamente desconocido más allá de los monjes y aldeanos locales. La noción de que este gran templo alguna vez estuvo rodeado por una ciudad de casi un millón de personas era completamente desconocida.

Se necesitó más de un siglo de arduo trabajo de campo arqueológico para completar el mapa. La ciudad perdida de Angkor lentamente comenzó a reaparecer, calle por calle. Pero incluso entonces quedaron espacios en blanco significativos.

Luego, el año pasado, los arqueólogos anunciaron una serie de nuevos descubrimientos: sobre Angkor y una ciudad aún más antigua escondida en la selva más allá.

Un equipo internacional, dirigido por el Dr. Damian Evans de la Universidad de Sydney, había trazado un mapa de 370 kilómetros cuadrados alrededor de Angkor con un detalle sin precedentes, lo que no es una hazaña dada la densidad de la selva y la prevalencia de minas terrestres de la guerra civil de Camboya. Sin embargo, toda la encuesta tomó menos de dos semanas.

Lidar: una sofisticada tecnología de teledetección que está revolucionando la arqueología, especialmente en los trópicos.

Montado en un helicóptero que cruza el campo, el dispositivo lidar del equipo disparó un millón de rayos láser cada cuatro segundos a través del dosel de la jungla, registrando pequeñas variaciones en la topografía de la superficie del suelo.

Los hallazgos fueron asombrosos.

Los arqueólogos encontraron paisajes urbanos indocumentados grabados en el suelo del bosque, con templos, carreteras y vías fluviales elaboradas que se extienden por el paisaje.

"Tienes este tipo de momento eureka repentino en el que subes los datos a la pantalla la primera vez y ahí está: esta antigua ciudad muy claramente frente a ti", dice el Dr. Evans.

Estos nuevos descubrimientos han transformado profundamente nuestra comprensión de Angkor, la ciudad medieval más grande de la Tierra.

En su apogeo, a fines del siglo XII, Angkor era una metrópolis bulliciosa que abarcaba 1.000 km2. (Serían otros 700 años antes de que Londres alcanzara un tamaño similar).

Angkor fue la capital del poderoso imperio jemer que, gobernado por reyes guerreros, dominó la región durante siglos, cubriendo todo Camboya actual y gran parte de Vietnam, Laos, Tailandia y Myanmar. Pero sus orígenes y lugar de nacimiento han estado envueltos en misterio durante mucho tiempo.

Algunas pocas inscripciones sugirieron que el imperio fue fundado a principios del siglo IX por un gran rey, Jayavarman II, y que su capital original, Mahendraparvata, estaba en algún lugar de las colinas de Kulen, una meseta boscosa al noreste del sitio en el que Angkor Más tarde se construirá.

Pero nadie lo sabía con certeza, hasta que llegó el equipo LIDAR.

El estudio lidar de las colinas reveló contornos fantasmales en el suelo del bosque de templos desconocidos y una cuadrícula elaborada y completamente inesperada de bulevares ceremoniales, diques y estanques artificiales, una ciudad perdida.

Lo más sorprendente de todo fue la evidencia de la ingeniería hidráulica a gran escala, la firma definitoria del imperio jemer.

Para cuando la capital real se mudó al sur de Angkor a fines del siglo IX, los ingenieros jemeres estaban almacenando y distribuyendo grandes cantidades de agua monzónica estacional preciosa utilizando una compleja red de enormes canales y embalses.

Aprovechar el monzón proporcionó seguridad alimentaria e hizo que la élite gobernante fuera increíblemente rica. Durante los siguientes tres siglos canalizaron su riqueza hacia la mayor concentración de templos de la Tierra.

Un templo, Preah Khan, construido en 1191, contenía 60 toneladas de oro. Su valor hoy sería de alrededor de £ 2 mil millones ($ 3.3 mil millones).

Pero a pesar de la inmensa riqueza de la ciudad, se estaban gestando problemas.

Al mismo tiempo que el programa de construcción de templos de Angkor alcanzó su punto máximo, su red hidráulica vital se estaba deteriorando, en el peor momento posible.

El final del período medieval vio cambios dramáticos en el clima en el sudeste asiático.

Las muestras de anillos de árboles registran fluctuaciones repentinas entre condiciones extremas de sequía y humedad, y el mapa LIDAR revela daños catastróficos por inundaciones en la red de agua vital de la ciudad.

Con esta línea de vida hecha jirones, Angkor entró en una espiral de declive de la que nunca se recuperó.

En el siglo XV, los reyes jemeres abandonaron su ciudad y se mudaron a la costa. Construyeron una nueva ciudad, Phnom Penh, la actual capital de Camboya.

La vida en Angkor se desvaneció lentamente.

Cuando Mouhot llegó, encontró solo los grandes templos de piedra, muchos de ellos en un peligroso estado de deterioro.

Casi todo lo demás, desde casas comunes hasta palacios reales, todos construidos de madera, se había podrido.

La vasta metrópolis que una vez rodeó los templos había sido casi devorada por la jungla.

Mire el primer episodio de Jungle Atlantis el jueves 25 de septiembre a las 20:00 BST en BBC Two, o visítelo más tarde en BBC iPlayer. El programa se realizó en asociación con The Smithsonian Channel, que transmitirá ambos episodios en los Estados Unidos el 5 de octubre bajo el título de Angkor Revealed.

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¿Quién necesita Indiana Jones cuando tienes tecnología? Un nuevo estudio con imágenes láser ha revelado varias ciudades impresionantes escondidas en la jungla camboyana.

Iniciativa arqueológica camboyana de Lidar

Hacer arqueología en áreas ricas en vegetación puede ser una gran molestia e incluso imposible. La jungla de Camboya es grande, accidentada y ardua incluso para acceder, y mucho menos hacer estudios arqueológicos en ella. Pero, de nuevo, ¿quién necesita ensuciarse las manos en la jungla, cuando simplemente puedes volar por encima?

Varias organizaciones han lanzado la Iniciativa Lidar Arqueológica de Camboya, cuyo objetivo es utilizar escáneres láser remotos en el aire (una tecnología llamada LIDAR) para visualizar sitios arqueológicos no descubiertos. La misma tecnología ha sido probada muchas veces en el pasado, incluso para encontrar algunos caminos romanos olvidados.

Iniciativa arqueológica camboyana de Lidar

LIDAR tampoco decepcionó esta vez, y los científicos encontraron varios asentamientos cerca de la antigua ciudad de templos de Angkor Wat, en el noroeste del país, que datan de hace aproximadamente 900-1400 años. Algunas de las ciudades son tan grandes que son comparables en tamaño a la actual capital de Camboya, Phnom Penh.

"Tenemos ciudades enteras descubiertas debajo del bosque que nadie sabía que estaban allí", dijo el arqueólogo Damian Evans, quien llevó a cabo la investigación. El guardián.

"Estos descubrimientos láser en el aire marcan el mayor avance en los últimos 50 o incluso 100 años de nuestro conocimiento de la civilización angkoriana", dijo el arqueólogo Michael Coe de la Universidad de Yale, que no participó en la investigación. El guardián.

La técnica utiliza un helicóptero para volar sobre el suelo. El helicóptero está equipado con un escáner láser en el aire que envía 16 pulsos láser que miden cada metro cuadrado de terreno, revelando la altura del terreno. El helicóptero vuela a una velocidad constante, destacando dónde se encuentran las estructuras ascendentes.

Lo bueno de esta técnica es que muestra claramente estructuras que de otro modo serían muy difíciles de detectar. Puede estar caminando justo en el medio de una antigua ciudad y ni siquiera darse cuenta.

"Resultó que habíamos estado caminando y volando sobre la parte superior de estas cosas durante 10 años y ni siquiera nos habíamos dado cuenta debido a la vegetación", dijo Evans. “Lo que teníamos era básicamente una dispersión de puntos desconectados en el mapa que denota los sitios del templo. Ahora es como tener un mapa de calles detallado de toda la ciudad ".

Los escaneos LIDAR revelaron caminos, canales, hornos e incluso cervecerías al aire libre. Este es un hallazgo más grande de lo que se esperaba incluso de los arqueólogos más optimistas. La teledetección está cambiando la arqueología y, para empezar, puede revolucionar lo que sabemos sobre las civilizaciones camboyanas.